新創筆記

日本垂直農場公司 Spread 如何開創新型態種植技術?

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近來,在氣候變遷衝擊糧食作物的種植,再加上 ESG 的潮流推動下,也讓「垂直農場」、「魚菜共生」等新型態的農業種植技術,在歐美、東亞地區變得越來越受歡迎。

什麼是垂直農場?

垂直農場,或稱垂直農業(Vertical farming)指的是以一層層的方式,垂直堆疊上去來種植農作物。並且,採用控制環境的種植技術,來優化作物成長。

以及,無土栽培技術,包含水培法、魚菜共生等。常以垂直堆疊的結構出現,像是在建築物中、貨櫃屋、隧道,和廢棄礦井等。

值得一提的是,垂直農場使用到的設備有 LED 等的人工照明設備(來代替陽光),以及透過自動灌溉施肥系統,並運用全自動化的監控系統, 收集溫度、濕度、作物養分等資料。

依據蔬菜品種、溫溼度、照明、養分等進行灌溉與優化,來提高產量、效率和維持穩定的品質,並減少使用自然資源

正是採用控制環境的種植技術,也就是讓種植作物時的用水、土地使用上變得更有效率,與傳統種植相比,確實成為一大優勢,且更貼近「可持續性」的永續潮流。

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日本垂直農業公司 Spread 拿到 A 輪籌資

2006 年成立的、 2007 年開設首家農場、總部位於日本京都的 Spread 在過去的 15 年中,已經成為日本垂直農場生態系中最知名的品牌。在邁入第六年時,宣稱他們是第一個在垂直農場中第一家實現營利的公司。

但垂直農場要賺錢蠻不容易的。畢竟,在初期建設全自動室內農場的許多基礎設施,而且每株生菜的投資回報率(ROI)又不高。企業能夠做的就是不斷降低產品生產的成本,而這也是過去十年來 Spread 持續在做的事。

垂直農業這領域本身,具有一些天生優勢,包含用更少的水、土地消耗率低,不用殺蟲劑等,在種植成本上較低。與現有相同價格的農作物產品相比,這也讓以垂直農業方式生產的作物,在銷售上更具備競爭力。

Spread 不管是在室內自動化的農場,或是在發展時間上都已經蠻成熟的,為了接下來要加速發展他們的技術,應用在草莓、替代肉類等產品上。以及,也要在這階段行銷自家品牌 Vegetus 和全球業務的發展 。因此,勢必要投入更多資金來完成這些事。

這也是為什麼 Spread 在近期宣布他們已籌集40 億日元(約為 2968 萬美元)的 A 輪融資,來提升自家單日農作物的產量。官方更在新聞稿中,提及「這是日本食品科技領域有史以來規模最大的融資」。

商品投報率低,Spread 如何脫穎而出?

到了 2030 年要在日本國內日產 100 噸的生菜,這是Spread 的野心。此外,為了滿足全球食品供應不斷成長的需求,Spread 正拓展他們產品來圖,逐漸擴張到水果、替代肉類。

在官方新聞稿中,Spread 提到自家「可持續性蔬菜」的種植技術。透過垂直農場的技術,他們生產的生菜只需要傳統農業使用的 1% 的水。而且生產損失率約為10%,與傳統農業的平均 40% 相比,確實減少很多。

此外,生菜本身的可食用部分為 90% 。這意味著在生產過程中和在家中浪費的食物更少。整體而言,Spread 已售出 9000 萬包。籌到 A 輪資金也有望拓展當地市場。

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人口老化、城市化成推動垂直農場的關鍵

不管是 Spread、香港的 Farm66,或是德國獨角獸 InFarm 等垂直農場新創,都有一個共通點:即便在人口密集的都市區域,也能種植作物。

根據世界銀行的數據指出,2021 年全球已有 57% 的人口居住於城市,未來這樣的趨勢只會不斷往上升,隨著城市化(urbanization)的趨勢益趨明顯,如何有效利用都市的土地供應糧食、減少更多運輸食品、作物的碳足跡也將成為推動垂直農場的助力。

此外,隨著人口老化益趨嚴重,也連帶衝擊從事農業人口,這個趨勢明顯出現在人口老化嚴重的國家與地區,日本就是其中之一,在日本農場的工作者平均年齡約為 67 歲,這也是為什麼垂直農業在日本可以迅速發展的原因。

而在 2011 年日本 311 大地震伴隨的海嘯,衝擊福島核電站後,各種食安問題也相繼成為大眾熱議的話題。這也讓垂直農場等替代種植方法成為解方。

未來垂直農場會否成為趨勢,蠻樂觀看待未來發展的。在氣候變遷的影響下,要如何持續提供穩定、高品質的糧食與作物,勢必成為挑戰。

目前能夠做到提供穩定、高品質作物的垂直農場,則具有相當優勢。但從企業角度出發,這是一個值得持續關注的市場,但該如何在商品投報率低的生態中,持續降低種植等成本,會是一道充滿障礙的坎。此外,除了拓展不同產品線外,未來還會有哪些商業模式的發展,也令人期待。

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參考資料

Spread eyes strawberries and alternative meat following Series A raise