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拿到 OpenAI 資金的英語線上教學應用程式 Speak,有何獨特之處?

SPEAK

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目前現有主打外語線上教學平台,不少。光在台灣,就有剛完成 4.3億元 A 輪募資的 AmazingTalker,或 TutorABC 等。但在 AI 浪潮下,為什麼還有人想做英語線上教學平台,而且這家 Speak 還拿到 OpenAI Startup Fund 的資金?

另個更吸引我的問題是,如果未來透過 AI 技術更成熟、語言隔閡更容易打破時,主打外語教學平台的優勢在哪裡?Speak 想解決什麼問題?

在寫《OpenAI 的護城河,能夠成功挑戰搜尋引擎巨頭 Google ?》這篇發現,2021 年 OpenAI 成立了 OpenAI Startup Fund,在近期公布了他們的第一筆投資。有四家新創入選,使用 AI 技術的線上教學應用程式 Speak正是其中一家。

其他分別是,AI 筆記軟體 Mem、使用 AI 技術的音頻、影片編輯平台 Descript ,以及透過生成語言模型(generative language models)發展更直觀的法律工作流程介面 Harvey AI。

兩位共同創辦人都來自 Thiel Fellowship

這家 2016 年成立的 Speak,在 2022 年 11 月已經完成由 OpenAI Startup Fund 以 2700 萬美元領投 B 輪。Lachy Groom,Josh Buckley,Justin Mateen,Gokul Rajaram 和 Founders Fund 參與其中。

除了 OpenAI Startup Fund 領投外,值得注意的是, Paypal 共同創辦人 Peter Thiel 共同成立的 Founders Fund 也參與了這次的 B 輪融資。

實際上,Speak 的兩位共同創辦人 Connor Zwick 、Andrew Hsu,他們都在很小的時候對 AI 人工智慧有著濃厚的興趣。

有史丹福大學神經科學博士學位 Hsu,又是如何遇到從哈佛大學輟學、來自教育科技產業的 Zwick? ( Zwick 在 2013 年將他的第一家新創 Flashcard 應用程式 Flashcards+ 賣給了 Chegg)

左為 Andrew Hsu,右為 Connor Zwick 。取自SPEAK

答案和 Peter Thiel 有關。他們正是在 Thiel 成立的私人基金會 Thiel Fellowship 前後期認識。也因此,能夠讓 Founders Fund 提供資金。

Thiel Fellowship 是 Peter Thiel 一項為期兩年的獎學金計畫。開放給想創造新事物的 22 歲以下學生(或不想唸大學的人),提供十萬美金的資金和指導等資源。

這個計畫有多難進?錄取率大約落在 0.1%,每年選出將近 20-25 人。

無論是以太坊創辦人 Vitalik Buterin、被 Adobe 收購的 Figma 共同創辦人 Dylan Field 等人,都是 Thiel Fellow。蠻有趣的是,Field 還在 Linkedin 公開自己當年的申請書

申請書裡面依舊有一題,貫穿 Peter Thiel 《Zero to One》中的反主流問題:「有什麼是你其他人有不同看法,但是你覺得很重要的事實?」

差異化的產品定位、OpenAI 資源挹注,能讓 Speak 賺錢?

在成立 Speak 前,兩人花了一年時間學習和研究機器學習,並使用 YouTube 影片作為訓練數據,來開發口音檢測演算法。

以外語教學平台為創業題目不新穎,目前也有蠻多競爭對手。像是大家比較熟悉的 Duolingo ,或是以 AI 驅動的語言學習應用程式,比如 Yanadoo、ELSA 和 Loora 等。

在 2012 年推出,主打遊戲化語言應用程式 Duolingo,已經從原先的學術專案,變成以營利為導向的 500人上市公司。他們表示,目前擁有約 1500 萬日用戶、有 370 萬付費用戶,以及 YoY 達 51%。

基本上,大多數以語言學習的應用程式,都能幫助用戶學習基本詞彙、語法等。但 Zwick 也強調,「只有在彼此溝通互動的過程,才能說出一口流利的外語。」

目前人們要獲得這樣的練習方式,不是請家教,就是送出國,或是直接和外國人交往(歪)。相比之下,多數人傾向選擇家教,但這又是個價格高、令人猶豫再三的選項。

不同於 Amazing Talker 直接提供平台,讓老師和學生進行媒合。Speak 的解決方案是,讓用戶直接和 「AI 家教」(AI tutor)進行一系列開放式對話,從中也可以不斷修正發音、語法和詞彙等。

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以 AI 對話為英語學習的賣點,Zwick 也堅信,「 Speak 的 AI 技術優於大多數公司」。

雖然這點還有待商榷,但可預期的是,有了 OpenAI Startup Fund 的資源挹注,像是優先使用 OpenAI 開發中的新 AI 模型。理想上,可以加速語音識別、語音生成和對話生成等更好的表現。

目前,Speak 主要以英語教學為主,並將重心放在南韓市場。光是在韓國已擁有近十萬名付費用戶。未來預計拓展新的語言、市場,像是日本等國。

根據《Tech Crunch》報導指出,Speak 在南韓 iOS App Store 教育類下載量 Top 1 的應用程序。每年開設超過 1500 萬堂課程,目前主要的商業模式是,單月、年訂閱制。

隨著 AI 技術更成熟,應用場景從回答問題、生成圖片、文案等持續拓展時,現有的線上教學平台又要如何因應更精準可回饋口音、文法等問題的 「AI 家教」。接下來,Speak 除了拓展其他語言與市場,未來也蠻有機會走向 2B 。